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Mujer se arriesga a los cocodrilos y al abuso en el cruce ilegal de un río hacia Sudáfrica

Nos empujaron al agua, gritando vulgaridades. Pensé que íbamos a morir, destrozados por los cocodrilos que llamaban hogar al río.

Memory Chiwawa
Protagonista
Memory, de 30 años, es madre de tres hijos. Nacida en Zimbabue, buscó oportunidades laborales en la vecina Sudáfrica a principios de este año a pesar de las fronteras cerradas.
Aunque Memory logró quedarse en Sudáfrica en su quinto intento, ha encontrado difícil la experiencia de ser una inmigrante ilegal y ahora está buscando otras formas de mantener a su familia.
Contexto
Zimbabue cerró sus fronteras a todo el tráfico, excepto al transporte de mercancías y a los ciudadanos que regresan en enero de 2020 en respuesta al aumento de los casos de COVID-19.

Durante décadas, el comercio transfronterizo informal de todo, desde ropa hasta electrodomésticos en la zona, ha proporcionado un trabajo estable para muchos, en su mayoría mujeres. Las Naciones Unidas han estimado que la industria representa el 40% del mercado comercial de $ 17 mil millones entre los 16 países de la Comunidad de Desarrollo de África Meridional.

El cierre de la frontera ha agotado esta fuente de ingresos, y miles de personas han optado por cruzar ilegalmente la frontera, a menudo a través del río Limpopo, infestado de cocodrilos, hacia la vecina Sudáfrica. Buscan trabajo para enviar dinero a sus familias o bienes que pueden pasar de contrabando a Zimbabwe.

De enero a septiembre de 2021, la policía de Zimbabue ha arrestado a 46.000 personas por delitos relacionados con la frontera, la mayoría de ellos por contrabando.

BEITBRIDGE, Zimbabwe — Mi primer viaje a Sudáfrica a través de puntos de entrada ilegales a lo largo del río Limpopo infestado por cocodrilos fue la peor experiencia que he tenido. Sin embargo, mi desesperación me llevó a intentarlo un total de cinco veces.

Preparándome para el cruce peligroso

El 1 de agosto de este año, decidí viajar desde Zimbabwe a la vecina Sudáfrica como un saltador ilegal de fronteras a través del Limpopo. No tenía pasaporte y las fronteras permanecieron cerradas para detener la propagación del coronavirus COVID-19.

La gente me advirtió de los riesgos que podría encontrar, pero los ignoré. Las oportunidades se habían agotado en Zimbabwe y necesitaba encontrar un trabajo para mantener a mi familia durante los cierres.

En las primeras horas de la mañana, comencé el viaje a pie desde Beitbridge. Yo era una en un grupo de extraños, unas ocho mujeres y cuatro hombres, todos tratando de hacer el mismo viaje arriesgado. Acordamos que deberíamos trabajar en equipo y ayudarnos mutuamente durante la travesía.

Primero, sobornamos a las fuerzas de seguridad en el puesto fronterizo de Zimbabwe para que nos permitieran intentar cruzar. El río nos esperaba aproximadamente a 300 metros (dos décimas de milla) al este.

An attack from the deep

Llegamos al río alrededor de las 4 a.m. Mientras estábamos en la orilla preparándonos para entrar, una criatura invisible tiró violentamente a una mujer al agua. Ocurrió en un instante. Ella estaba a solo 3 metros (10 pies) a mi izquierda.

Sospechamos de un cocodrilo o un hipopótamo, pero la oscuridad nos impidió saberlo con certeza. El miedo se apoderó de todo mi cuerpo, pero no había otra opción más que ser valiente y continuar. A pesar del peligro, el resto de nosotros continuamos cruzando el río, el agua fría nos llegaba al cuello en un punto. Solo podía ver las cabezas de los demás y los hombros de aquellos que eran un poco más altos que yo.

Logré el cruzar sin que nada me atacara. Mi cuerpo estaba empapado y el frío me envolvió. De todos modos estaba feliz porque todavía estaba viva.

Esperamos unos tres minutos en la costa sudafricana, esperando ver algún signo de vida de la mujer que fue atacada, pero no hubo nada. Ella se había ido, así como así.

Buscando seguridad en Sudáfrica

Empezamos a deambular entre los árboles, buscando un camino que nos llevara a la carretera principal desde la frontera. Estuvimos atentos a las fuerzas de seguridad sudafricanas.

Era posible que pudiéramos encontrarnos con otros que habían cruzado la frontera con mercancías en la cabeza y que regresaban de Sudáfrica para venderlas con fines de lucro en Zimbabwe. También podríamos encontrarnos con otros que huyen de las fuerzas de seguridad. En ese caso, nos uniríamos a ellos porque también éramos inmigrantes ilegales.

La fatiga se apoderó de mí, pero no había nada que hacer más que continuar. Seguimos luchando hasta que logramos llegar a la carretera principal alrededor de las 6 a.m.

Una vez allí, vimos a soldados sudafricanos golpeando brutalmente a un grupo de personas, probablemente zimbabuenses, que estaban tendidos en el borde de la carretera.

Nos retiramos al bosque para evitar la captura y decidimos caminar 3 kilómetros adicionales (1.8 millas). Nuestra esperanza era encontrar transporte a la ciudad de Musina sin ser atrapados y acosados como los demás.

Desafortunadamente, cuando llegamos a un lugar que parecía una vieja parada de autobús, nos esperaban soldados sudafricanos armados. Intentamos escapar. Sin embargo, sonaron disparos y el sonido aterrador nos hizo caer al suelo de inmediato.

Abuso psicológico y físico

Los soldados, todos hombres, empezaron a golpearnos en las nalgas. Algunos de ellos nos hicieron comer hojas y hierbas secas y nos pidieron que cantáramos canciones de guerra. Dijeron que dado que nuestro país de origen está en una guerra económica, necesitábamos cantar las canciones para motivar a nuestros líderes a “pelear la guerra”.

Se burlaron de nosotros, nos golpearon y acosaron, lo que hizo que algunos de nosotros lloraran.

Para colmo, nos dijeron que tendríamos que regresar a casa de la misma manera que habíamos llegado a Sudáfrica: a través de las peligrosas aguas del río Limpopo.

Los soldados nos acompañaron hasta el río. Les dije que una criatura desconocida que habitaba en el río había atacado a uno de nuestro grupo ese mismo día, pero dijeron que no era de su incumbencia. Pude ver sangre en el agua y el terror llenó mis venas.

Nos empujaron al agua, gritando vulgaridades mientras cruzábamos. Pensé que íbamos a morir, atacados y destrozados por los cocodrilos que llamaban hogar al río. Afortunadamente, eso no sucedió, todos llegamos al otro lado sanos y salvos.

Descargo de responsabilidad de traducción

Las traducciones proporcionadas por Orato World Media tienen como objetivo que el documento final traducido sea comprensible en el idioma final. Aunque hacemos todo lo posible para garantizar que nuestras traducciones sean precisas, no podemos garantizar que la traducción esté libre de errores.

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Lynette Mudefi is a Zimbabwean photojournalist.