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Fossils found in Ladakh, India in the Himalayan Mountains
| Photo courtesy of Dr. Ritesh Arya

El descubrimiento de palmeras fosilizadas en la India permite conocer la formación de la cordillera del Himalaya

Mi descubrimiento confirma que el Himalaya no evolucionó hasta su ubicación actual, sino que surgió del océano Tethys. Estas palmeras vivían cerca de la costa cuando se fosilizaron hace 20 millones de años. Sus longitudes conservadas sugieren una atmósfera cálida y húmeda con una densa vegetación forestal, a diferencia de lo que ocurre hoy en día, donde no existe vegetación a esas grandes alturas.

Dr. Ritesh Arya
Interview Subject
Dr. Ritesh Arya, a geologist and groundwater expert, holds the Guinness World Record for drilling the highest bore hole. Through his company Arya Drillers he has worked with the institutions, administrators, the Indian Army and Air Force, Indian Oil, the Airport Authority of India, and the Indo-Tibetan Border Police. He provides long-term drinking water solutions in the Ladakh high altitude, cold mountain deserts.

He recently celebrated the 25th anniversary of his first journey to the region in 1997, when he provided safe drinking water solutions to 3,800 Tibetans who migrated with the Dalai Lama in the wake of China’s onslaught on Tibet. In 1999, he collaborated with the military on the Sadbhavna Project amidst the Kargil War, where he was thrust into action. In 2010, he addressed groundwater supply systems after flooding of Leh, and in 2020 he sought groundwater following the Galwan battle. This year, he returned the location on the 25th anniversary of his visit.
 
Dr. Arya has presented the results of his fossil studies throughout India and in Japan, China, Abu Dhabi, Norway, Sweden and Indonesia. He has been nominated as a member of groundwater organizations for the Government of Himachal Pradesh, National Institute of Hydrology in Roorkee, World Water Forum France, and the International Sustainable Energy Organization in Geneva. He is a founding member of the Tethys Fossil Museum & Research Center in Dhangiari, Himachal Pradesh. 
Background Information
Ladakh is bordered to the east by the Tibet Autonomous Region and to the south by the Indian state of Himachal Pradesh. This area, which is a component of the broader Kashmir region and is controlled by India as a union state, has been the source of conflict between India, Pakistan and China since 1947. Ladakh is a region of icy mountain deserts that is now found between the latitudes of 34.2268° N and 77.5619° E. It has an average elevation of more than 11,000 feet above mean sea level.

LADAKH, India ꟷ Dejé la capital, Leh, para quedarme en un pueblo del sur llamado Stok, cerca del Himalaya. Todas las mañanas, a las 6, después de desayunar, salía en busca de fósiles. Teniendo en cuenta la riqueza potencial de tesoros que podía encontrar, caminaba durante siete u ocho horas al día. Siempre le pedía a Dios que me pusiera sobre algo especial.

En una de mis caminatas, tomé la decisión de descansar debajo de una roca. Me sentía calado hasta los huesos y la piel me ardía. De repente, mis ojos se fijaron en algo. Me di cuenta de que había encontrado una enorme hoja de palmera fosilizada. En aquel momento no había constancia de haber descubierto un fósil tan importante. Alabé al Todopoderoso, sintiéndome afortunado y feliz, e inmediatamente recuperé toda mi energía perdida.

El descubrimiento no afirmaba una teoría. Más bien, demostró una conclusión. La presencia de un árbol con hojas de palmera proporcionaba pruebas suficientes de que la zona era un océano hace 20 millones de años. Este descubrimiento, me di cuenta, refutaba las hipótesis anteriores de los Servicios Geológicos británicos e indios. Cambió todo lo que habíamos aprendido en clase hasta esa fecha sobre la cordillera del Himalaya. Empecé a preguntarme si la cordillera del Himalaya existía incluso antes de hace 20 millones de años.

Groundwater expert makes his way deep into the Himalayas to find fossils

De profesión, soy un experto en aguas subterráneas. Desde 1987, he viajado con entusiasmo a zonas remotas. A menudo me encuentro con formaciones geológicas desafiantes, terrenos difíciles y condiciones meteorológicas adversas. Mis exploraciones de aguas subterráneas me han llevado desde el campo de batalla más alto de Siachen hasta la segunda región más fría del planeta, llamada Dras.

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Sin embargo, viajo con entusiasmo a estas zonas remotas no sólo para buscar agua subterránea, sino para encontrar fósiles. Incluso en Ladakh, el desierto montañoso más alto y frío del mundo, salgo a explorar cuando puedo.

Más recientemente, descubrí entre 20 y 25 árboles y palmeras fosilizados. Datan de la era del Mioceno temprano (un periodo geológico que data de hace 18 a 23 millones de años). Encontré este yacimiento de paleocanales de arenisca fina a media a 13.000 pies en Ladakh.

Mi descubrimiento confirma que el Himalaya no evolucionó hasta su ubicación actual, sino que surgió del océano Tethys. Estas palmeras vivían cerca de la costa cuando se fosilizaron hace 20 millones de años. Sus longitudes conservadas sugieren una atmósfera cálida y húmeda con una densa vegetación forestal. Esto contrasta con la atmósfera moderna, en la que no existe vegetación a esas grandes alturas. 

Al igual que yo, otros informaron de la presencia de estos fósiles de 20 millones de años en Wakka. Los fósiles de Kargil se han correlacionado con los de Kasauli. En Kasauli, encontré algunas especies como Garcinia, Gluta y Combretum, que están extintas en el Himalaya. Se encuentran principalmente en la isla de Andamán, Malasia e Indonesia. Dado que Kasauli y Ladakh pueden correlacionarse, podemos concluir que los sedimentos del Himalaya permanecieron cerca del ecuador en el momento de su deposición.

Las implicaciones científicas del descubrimiento de palmeras fosilizadas

Para que un árbol entero quede fosilizado, la arenisca tuvo que depositarse con mucha energía. Esto sugiere que una gran energía eliminó los árboles de forma natural, como una calamitosa inundación repentina que arrancó densos bosques. Cuando el nivel de energía del sistema disminuyó, los ríos transportaron los árboles y los arrojaron a los canales.

La arena y el lodo también llenaron los canales, lo que dio lugar a un entorno anaeróbico que preservó las plantas y los árboles. Con el tiempo, cuando la arena se convirtió en arenisca, estas plantas y árboles se convirtieron en fósiles.

La ciencia indica además que las plantas existieron extremadamente cerca del ecuador. Sin embargo, las descubrimos a una altura de 13.000 pies sobre el nivel del mar. Estos árboles y palmeras no pueden vivir a grandes alturas ni en verano ni en invierno. Por lo tanto, la elevación tuvo que ser más baja en ese momento.

Los trabajos de Alfred Wegner (fundador de la hipótesis de la deriva continental y de la tectónica de placas) afirman que la placa india derivó como una isla. Hace noventa millones de años, la placa se desprendió de un continente llamado Gondwanalandia -los actuales África, Antártida, Australia y Sudamérica-.

Un árbol fosilizado hallado en el desierto montañoso de Ladakh | Foto cortesía del Dr. Ritesh Arya

Parece que la India flotó así durante 70 millones de años, transportando dinosaurios y otras especies. Imagina que actuó como una gran pieza de construcción, moviendo la tierra y todos los sedimentos a su paso. Finalmente, se estrelló con una fuerza enorme contra la placa tibetana.

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Hasta donde sabemos, la opinión predominante es que el Himalaya se formó hace 50 millones de años. Sin embargo, el descubrimiento de fósiles, palmeras y otras formas de vida acuática en los modernos y fríos desiertos montañosos de Ladakh sugiere otra cosa. El Himalaya es, como mínimo, 30 millones de años más joven de lo que se creía y surgió del océano.

El calentamiento global y las inundaciones se llevaron la vegetación, la comunidad busca crear sitios de geo-patrimonio

Parece que la altura original de mi palmera fosilizada se acercaba a los 50 o 60 pies. El proceso de fosilización debe haber ocurrido a una altitud no mayor de 300-500 pies.

Los fósiles de Ladakh muestran indiscutiblemente que se depositaron alrededor de la costa. El impacto marino tuvo lugar donde prosperaban las plantas y se depositaban los sedimentos. Dado que los fósiles muestran evidencias de la influencia del océano, podemos estar seguros de que el Himalaya no era todavía una cadena montañosa en el momento en que se crearon estos fósiles.

Los fósiles también subrayan un periodo de calentamiento global marcado por inundaciones repentinas que arrancaron árboles y devastaron los bosques. Las inundaciones arrastraban y arrojaban la vegetación a los cauces de los ríos. Las pruebas fósiles indican inequívocamente una época geológica en la que el planeta se estaba calentando. Además de los árboles y las hojas, he descubierto varios fósiles de ostras marinas y otros moluscos bivalvos (invertebrados dentro de una concha articulada) en la región del bajo Indus Molasse.

La Sra. Kunzang Dolma, presidenta de los Geoparques de Ladakh, señaló la importancia de los fósiles. Dice que nos ayudarán a entender nuestro pasado geológico. Queremos que estas zonas se conserven como patrimonio geológico. De este modo, fomentaremos el turismo en beneficio de la situación socioeconómica de la comunidad”.

Próximos pasos en la evolución de la teoría sobre el Himalaya

En el futuro, esperamos encargar un análisis en profundidad de estos materiales al Instituto Birbal Sahni de Paleociencias (BSIP). El análisis proporcionará a las generaciones futuras un acceso rápido a los materiales de referencia. Esos estudios arrojarán luz sobre el desarrollo de las plantas y los animales a lo largo del tiempo geológico.

La reconstrucción del paleoambiente en el momento de la deposición ayudará a situar la historia completa de la evolución del Himalaya en la perspectiva adecuada, basándose en las pruebas fósiles. Esto, en mi opinión, nos permitirá señalar el momento preciso en que las dos placas tectónicas chocaron y construyeron activamente las montañas.

Hay que estudiar mucho para demostrar que el Himalaya no surgió hasta hace 20 millones de años.  

Descargo de responsabilidad de traducción

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Partho Burman is an award-winning independent journalist based in Kolkata, India. He writes inspirational, motivational, and environmental stories.