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La primera mujer jefe ngoni en Malawi, África, ayuda a acabar con el matrimonio infantil

Mujeres adultas enseñan a niñas de apenas 10 años cómo «complacer a un hombre». Las niñas, alejadas de sus familias, se aíslan entre dos semanas y un mes. Reciben «entrenamiento» sobre cómo ser una mujer, con un fuerte énfasis en el rendimiento sexual. Los hombres se aprovechan inmediatamente de las niñas que salen del campamento.

  • 4 meses ago
  • octubre 14, 2022
9 min read
Chief Theresa Kachindamoto, Dzedza district Malawi Chief Theresa Kachindamoto of the Dzedza district in Malawi led the effort to outlaw child marriage | Photo courtesy of
Theresa Kachindamoto
PROTAGONISTA
La jefa Theresa Kachindamoto es la primera jefa del distrito de Dedza, en la región central de Malawi. Es una voz activa en el esfuerzo por acabar con los matrimonios infantiles en Malawi. Kachindamoto ha sido nominada y ha ganado varios premios por sus esfuerzos. Ha luchado con éxito contra prácticas culturales sexistas como la de que los hombres mayores se acuesten con niñas para prepararlas para el matrimonio.
CONTEXTO
Malawi, al igual que otros países africanos, sigue luchando con prácticas culturales arcaicas que impiden el desarrollo de los jóvenes. Alimentadas por la pobreza y el patriarcado, estas prácticas siguen arraigadas, lo que provoca un aumento de los niveles de analfabetismo y la propagación del VIH/SIDA en una sociedad que intenta adoptar prácticas modernas y avanzar con el mundo. Como resultado, muchas niñas abandonan la escuela, algunas mueren durante el parto y también se enfrentan a la violencia doméstica, ya que la mayoría no puede hablar por sí misma.
En el año 2017, Malawi prohibió finalmente los matrimonios infantiles y modificó el límite de edad a 18 años, como edad de consentimiento.

DISTRITO DE DEDZA, Malawi ꟷ Un bebé lloró sin cesar durante mi ceremonia de coronación como primera mujer jefe ngoni del distrito de Dedza, en Malawi. Los lugareños, los invitados internacionales y los funcionarios del gobierno miraban. El niño que lloraba empezó a llamar la atención, así que intervine. Me encontré cara a cara con una joven con los ojos muy abiertos que tenía al bebé en su regazo, haciendo todo lo posible por calmarlo.

Parecía inexperta y demasiado joven para ser la madre del niño. Lo vi en su comportamiento. Pregunté dónde estaba la madre del niño y la respuesta de la chica me sorprendió. Me dijo que era la madre del niño. Le pregunté su edad y me dijo: «Tengo 15 años».

Aquel día me pasaron muchas cosas por la cabeza. Mirando hacia atrás, recuerdo haber visto a varias chicas jóvenes llevando bebés. Rápidamente me di cuenta de que mi nuevo poder e influencia podían ser canalizados para erradicar los matrimonios infantiles, sin importar el tiempo que me llevara. Casi dos décadas después, no me arrepiento en absoluto de mi decisión, sobre todo teniendo en cuenta que en su día rechacé el nombramiento de jefe.

Un padre insiste en que su hija pequeña reciba una educación, a pesar de que sus hermanos tienen un camino diferente

Por mis venas corre sangre real. Procedo de un largo linaje de jefes ngoni, venerados, poderosos y ricos. El título de jefe corre en mi familia y el cargo atrae un inmenso respeto entre la tribu Ngoni. Culturalmente, el título estaba reservado a los miembros masculinos de la casa, y se transmitía de padres a hijos.

Nuestro pueblo creía que las mujeres eran delicadas; nunca podrían ir a la guerra ni dirigir a los guerreros. Por lo tanto, sus deberes quedaban relegados al hogar. Nunca se me pasó por la cabeza aspirar a ese puesto. Me convertí en la última de doce hijos, entre ellos cinco hermanas y siete hermanos. Al disfrutar de la riqueza y el título de mi padre, mis hermanos pasaron por alto la importancia de la educación. Sin embargo, mi padre se aseguró de que yo recibiera una.

Cuando crecí, pasé de una escuela a otra en muchos ámbitos. Estaba resentida con mi padre porque, en mi mente joven, pensaba que no le gustaba. Creía que me quería lejos de nuestro hogar. Mi padre tenía un plan más amplio para mí, que descubrí más tarde. Quería trazarme un camino diferente al de mis hermanos. Todos se casaron y tuvieron familias, disfrutando de la riqueza de mi padre.

Un día, finalmente, le pregunté por qué insistía en educarme. Dijo que, al ser el último nacido de la familia, yo sufriría cuando él no estuviera. Consideraba que la educación era una forma de protegerme para el futuro. Aunque vaga, su respuesta me tranquilizó.

La familia se desarraiga y la mujer vuelve al pueblo ancestral para dirigir a los miembros del clan

Las palabras de mi padre se repitieron en mi mente más adelante. Terminé mis estudios hasta la universidad y me casé a una edad apropiada. Después de graduarme, me convertí en secretaria del colegio teológico de Zomba, un puesto que ocupé durante casi tres décadas. La educación bendijo mi vida y la de mis hijos. Desde mi infancia, los tiempos han cambiado en torno a ciertas normas culturales. Al enviarme lejos, mi padre se aseguró de que me mantuviera alejada de los hombres que podrían haber insistido en casarse conmigo a una edad temprana.

Con el tiempo, mi padre murió y cinco de mis hermanos también fallecieron. Yo vivía lejos de casa, felizmente casada, así que me sorprendió que mis compañeros de clan vinieran a visitarme. Durante una reunión improvisada, dijeron que habían llegado a un acuerdo. Como miembro de la familia real, me eligieron para heredar el puesto de mi padre como líder del pueblo de Dedza. Me pidieron que volviera urgentemente con ellos al pueblo.

Se me pasaron muchos pensamientos por la cabeza. Seguirlos significaba desarraigar la vida que había construido con mi marido y mis hijos. Instintivamente, quise rechazar la oferta, y lo hice. No cedieron. Estos hombres del clan se decidieron y acamparon en mi casa durante casi tres semanas.

Tras ver su resolución, mi marido intervino. Después de tranquilizarnos y planificar, acordamos establecer nuestro hogar en Dedza. Él y los niños me seguirían después.

Algunos se resisten, pero más comunidades se interesan por la abolición del matrimonio infantil

Una vez instalada, me dispuse a reunirme con los miembros de la comunidad, los líderes religiosos, los funcionarios del gobierno y los subjefes que pertenecen al Comité de Desarrollo de la Zona (ADC). Quería discutir las directrices para abolir el matrimonio infantil. Me mantuve firme en mis intenciones, y los líderes accedieron a promulgar los estatutos, comprometiéndose con el esfuerzo.

Nos aseguramos de que todo el mundo se adhiera a las nuevas normas. En caso contrario, los infractores se enfrentarían a las consecuencias. Insistimos en la importancia de la educación antes de asumir las obligaciones de los adultos, como el matrimonio. Los estatutos entraron en vigor inmediatamente y el trabajo comenzó.

Cuando se corrió la voz de que había abolido el matrimonio infantil, algunos padres organizaron ceremonias secretas con clérigos y subjefes. La práctica afecta sobre todo a las niñas, pero los niños también son víctimas de la entrega. Los padres que se resisten dicen que la pobreza les impide enviar a sus hijos a la escuela. Los niños que son retirados de la escuela tienen más probabilidades de ser casados.

Sin embargo, tomamos medidas enérgicas contra los padres, los líderes religiosos y los dirigentes tradicionales que organizaban actos ilegales desafiando la ley. También me desafiaron a mí. Algunos se dirigieron a los ancianos del clan, reprochándoles que dieran poder a una mujer. Dijeron que yo no tenía autoridad moral para destruir el tejido de sus tradiciones.

Esto marcó el comienzo. Mientras hacíamos cumplir la ley, yo quería hacer algo más grande. La iniciativa llegó a los periodistas locales. Líderes de otras zonas pidieron información. El esfuerzo me catapultó a un escenario nacional e internacional.

Más de 3.000 niñas salvadas de los campos de iniciación al matrimonio prohibidos y de los abusos sexuales

En el pasado, la edad de consentimiento en Malawi era de 15 años. Los legisladores se esforzaron por enmendar la constitución, ampliando la edad de consentimiento a los 18 años. El día más feliz de mi vida llegó en febrero de 2015, cuando el Parlamento de Malaui tomó una decisión histórica para modificar la edad mínima para contraer matrimonio. La decisión prohibió los matrimonios infantiles y me permitió desempeñar mi trabajo con autoridad y con el respaldo de la ley.

El siguiente tema a tratar fue el de los «campamentos de iniciación al matrimonio». Estos atroces campamentos se proponían arrebatar la inocencia a las niñas con el objetivo de casarlas cuando se graduaran. Mujeres adultas enseñaban a niñas de apenas 10 años cómo «complacer a un hombre». Las niñas, alejadas de sus familias, se aíslan entre dos semanas y un mes. Reciben «entrenamiento» sobre cómo ser una mujer, con un fuerte énfasis en el rendimiento sexual.

Los hombres se aprovechan inmediatamente de las chicas que salen del campamento. Algunos son futuros maridos, mientras que otros son contratados para quitarles la virginidad. Lo llaman «limpieza sexual». Como parte de mi trabajo, prohibí esta tradición sexualmente abusiva e implementé duras repercusiones para los organizadores. Hemos desterrado a los pastores y despedido a los subjefes del pueblo por su postura. Como resultado, hemos logrado poner fin a cerca de 3.000 matrimonios infantiles, y seguimos contando. Las niñas que rescatamos regresan inmediatamente a la escuela y vigilamos a sus familias para evitar que se repitan.

Líderr cierra el círculo y las chicas vuelven a dar las gracias

Aunque cierto sector de la comunidad lucha contra esta directiva, mi voluntad no decae. Según ellos, el derecho al matrimonio siempre ha desempeñado un papel en la cultura ngoni. Dicen que erosiono este rito de paso tan importante. Me amenazan de muerte, pero yo persisto. Sé que el nombramiento que me ha dado Dios debe surtir efecto, aunque no les guste.

Los ancianos que me nombraron se mantienen firmes. Aconsejan a cualquiera que tenga problemas con mi jefatura que se adhiera o se vaya. Nuestra persistencia ha dado sus frutos. Personalmente, y a través de los patrocinadores, financiamos la educación de las alumnas necesitadas pagando sus tasas escolares. Tengo un equipo que hace un seguimiento de las familias para garantizar que las niñas sigan en la escuela.

Jefes y líderes de distritos vecinos de Malawi me visitan para conocer mejor mi iniciativa. Se llevan enseñanzas y dan su opinión sobre cómo se desarrolla la aplicación en sus zonas. He visitado más de 30 países por invitación, para darles a conocer nuestros logros. He recibido 30 premios por este trabajo y recibo el apoyo del presidente y la primera dama de Malawi.

Ahora cerramos el círculo. Varias niñas a las que ayudé a rescatar volvieron de adultas para dar las gracias. Cada visita me recuerda lo importante que es este trabajo. Conseguimos dar forma a una generación reduciendo la brecha de la igualdad de género. Las mujeres poderosas proporcionan un fuerte respaldo, como la ex presidenta Joyce Banda, que me dio la mano y me aseguró que tenía su total apoyo.

Conseguimos construir una base sólida para los futuros presidentes, pero lo más importante es que dejo un legado para mi pueblo. Con mi familia a mi lado, ejerceré de Jefe durante toda mi vida. Me encontré al frente de una comunidad de casi un millón de personas y decidí abordar el principal problema que veía que arrastraba esa comunidad.

Me esfuerzo, empujo, promulgo y hago valer firmemente mi autoridad por el bien de todos. Espero que, cuando mi liderazgo llegue a su fin, haya dejado un impacto duradero que no pueda deshacerse.

Descargo de responsabilidad de traducción

Las traducciones proporcionadas por Orato World Media tienen como objetivo que el documento final traducido sea comprensible en el idioma final. Aunque hacemos todo lo posible para garantizar que nuestras traducciones sean precisas, no podemos garantizar que la traducción esté libre de errores.

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